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Le « Palmier de Lifou » n’est plus en danger critique d’extinction !

07 février 2018

Le travail mené par Noé depuis 2009 grâce au soutien de Chanel Parfums & Beauté, a permis aux experts de la Liste Rouge de l’UICN (Union Internationale de Conservation de la Nature) de conclure que le Cyphophoenix nucele ou « Palmier de Lifou », n’est plus en danger critique d’extinction !

Focus sur le projet de conservation du Cyphophoenix nucele mis en œuvre par Noé en Nouvelle-Calédonie depuis 2009.

Au cœur de la forêt dense humide des îles Loyauté, le palmier Cyphophoenix nucele, localement connu sous le nom de « Nu Trehle » ou « Palmier de Lifou », déploie ses palmes. Pouvant atteindre jusqu’à 12m de haut, une seule population naturelle est connue à ce jour dans le monde. Elle se trouve sur Lifou, sur une petite zone sur la côte Nord-Est de l’île, sur le territoire de la tribu de Jozip où les premières prospections avaient permis de dénombrer seulement une centaine de plants.

Depuis 1998, le Cyphophoenix nucele était considérée comme en danger critique d’extinction « CR » sur la Liste Rouge de l’UICN en raison de sa répartition géographique restreinte et des risques liés à la dégradation de son habitat. Ces éléments ont ainsi justifié le choix de cette espèce comme cible prioritaire du programme « Palmiers et Conifères de Nouvelle-Calédonie » de Noé.

Le projet de conservation du Cyphophoenix nucele mis en œuvre par Noé et soutenu par Chanel Parfums & Beauté et la Province des îles, a permis d’importantes avancées en matière d’amélioration des connaissances sur cette espèce, tout particulièrement concernant son aire de répartition, le développement de sa population et son état de conservation.

Ainsi, les prospections terrain menées par Noé depuis 2013 ont permis de recenser 207 individus matures, 413 juvéniles et bien plus de 600 plantules sur une petite zone de 11 hectares autour de Jozip, soit le double de l’effectif initial connu pour les individus adultes de « Palmier de Lifou » ! Ces découvertes ont ensuite été complétées par une étude par imagerie satellite commanditée par Noé à l’entreprise Bluecham en 2015. L’étude a permis d’obtenir une cartographie détaillée de l’aire de répartition du Cyphophoenix nucele estimée à 552 ha et d’identifier 1077 individus adultes potentiels. Cette cartographie par satellite va permettre d’aiguiller nos futures recherches sur le terrain, mais laisse fort à espérer de belles avancées dans la connaissance et la compréhension de la répartition de cette espèce.

D’autre part, une étude sur la caractérisation de l’état de conservation des populations de Cyphophoenix nucele a été réalisée en 2016. Elle a mis en évidence un bon état phytosanitaire général de l’espèce ainsi qu’une importante régénération naturelle, en dépit d’une prédation importante des graines par les rats.

Après 5 ans d’efforts, la reclassification du « Palmier de Lifou » est vécue comme une grande victoire pour Noé !

L’ensemble des données acquises sur le terrain par Noé ont permis de constater que le Cyphophoenix nucele ne semble plus menacé de façon immédiate : la population montre des signes de régénération naturelle importants et un nombre d’adultes suffisant pour assurer la reproduction de l’espèce. Les observations réalisées dans le cadre de l’étude sur l’état de conservation du Cyphophoenix nucele ont donc permis d’avancer l’hypothèse que tant que son habitat, la forêt humide, n’est pas dégradé, le « Palmier de Lifou » ne semble pas menacé de disparition.

Lors de l’atelier de révision des statuts des palmiers endémiques de Nouvelle-Calédonie organisé le 30 septembre et 1er octobre 2016 par la Red List Authority (RLA) pour la Flore[1] (Endemia) à Nouméa, les informations présentées par Noé ont donc permis aux experts de statuer que le Cyphophoenix nucele n’est plus considéré en danger critique d’extinction !

Cependant, au vu de sa localité restreinte, le « Palmier de Lifou » reste vulnérable face aux menaces et son statut pourrait évoluer à nouveau très rapidement en fonction des nouvelles acquisitions de données sur le terrain. Il est donc désormais classé dans la catégorie des espèces dites « Vulnérables » sur la Liste Rouge UICN des espèces menacées.

Pour cette raison, Noé souhaite poursuivre les actions d’amélioration des connaissances sur cette espèce. Des études sur la prédation des graines du palmier par les rats sont prévues en 2018 afin de déterminer le degré de menace qu’ils représentent pour le Cyphophoenix nucele. Des études sur les disséminateurs et les pollinisateurs du palmier sont également prévues en 2017 afin de renforcer et étoffer les informations sur la biologie de sa reproduction.

En renforcement de ces actions, une pépinière communautaire aujourd'hui gérée par la tribu de Jozip, a été créée avec l'aide précieuse et les conseils techniques des équipes des sociétés SNN / TAKONE et particulièrement celle de Jean Waikedre qui a accompagné Noé dès le début de ce projet. Sans cette aide, rien n'aurait été possible et Noé les en remercie chaleureusement. Cette pépinière est conçue comme un véritable outil pour la conservation du « Palmier de Lifou » à travers la production de plants pour des projets de restauration et de renforcement des populations. Elle assure également un rôle de sensibilisation à la conservation du patrimoine naturel et culturel de Lifou auprès des scolaires et touristes qui viennent découvrir le Nu Trehle. Cette pépinière s’intègre dans un réseau de 4 pépinières communautaires soutenues par Noé sur l'ensemble du territoire pour la conservation des espèces rares et menacées de palmiers et conifères de Nouvelle-Calédonie.

[1] L’objectif de la RLA Flore NC est de passer en revue l’ensemble des 3 300 espèces néo-calédoniennes afin d’actualiser leur statut UICN, sachant que 5% sont déjà inscrites sur la liste rouge avec un statut considéré comme actualisé c'est-à-dire évalué il y a moins de 10 ans.
La liste Rouge sert de support pour l’élaboration des listes des espèces protégées sur les codes de l’environnement des provinces.